اصولا رادیاتورها یک نوع مبدل حرارتی هستند که ماده سیال داغ با عبور از درون آن دمای خود را به طرز محسوسی از دست می‌دهد و مجددا به درون شبکه خنک‌کننده موتور یا هر وسیله دیگری که نیاز به کاهش دما داشته باشد، بازمی‌گردد.رادیاتور ماشین معمولا یک مجموعه مشبک حاوی لوله‌های عبور آب، پره‌های خنک‌کننده، مخزن آب ورودی، مخزن خروج آب و همچنین مخزن هواگیری به علاوه درپوش رادیاتور است‌.